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▲나이애가라 폭포


땅을 뒤흔드는 천둥소리 같은 물소리, 멀리서도 보이는 자욱한 물 안개와 오색 영롱한 무지개가 아름다운 폭포… 미국 최대의 폭포, 바로 나이애가라 폭포이다.

나이애가라 폭포는 미국과 캐나다에 있는 5대 호수중에서 크기가 가장 작은 이리 호수와 온태리오 호수 중간에 있다. 그리고 나이애가라 폭포는 미국과 캐나다의 국경을 이루고 있는데 일부는 미국, 일부분은 캐나다 쪽에 있다. 그래서 나이애가라 폭포의 다리를 건너면 캐나다와 미국의 국경이 바뀌게 된다.

나이애가라 폭포는 높이가 약 50미터, 폭이 1200미터 이상 되는 거대한 폭포이며 미국 최대의 폭포이다. 수량 면에서 보면 남부 아프리카에있는 Victoria 폭포, 남미의 Iguazu 폭포와 더불어 세계 3대 폭포에 속한다. 미국 사람들이 마시는 물의 5분의1이 이 곳 나이애가라 폭포를 통해 흘러간다고 하니 그 규모를 알 수 있겠다.

폭포가 위치해있는 뉴욕주 북쪽지역의 겨울은 무척 추운 곳인데도 불구하고 나이애가라 폭포는 얼지 않는다. 폭포를 흘러 내리는 물은 소중한 자연자원으로 사용되는데 식수나 농업 용수 뿐만아니라 수력발전에도 사용되어 많은 양의 에너지(전기)를 생산하고 있다. 특히 이 곳에서는 생산되는 4백만 킬로와트의 전력은 미국과 캐나다에서 나눠 사용하고 있다.

나이애가라 폭포라는 이름은 ''물의 천둥(thunder of waters)' 이라는 북미인디언 말에서 온 것이라고 하는데 American Falls(미국 폭포), Bridal Veil Falls(면사포 폭포), 그리고 Horseshoe Falls(말굽 폭포), 이렇게 세 개의 폭포로 되어 있다.

Bridal Veil 은 신부가 결혼식 때 쓰는 면사포를 말하는 것으로 물이 하얗게 흘러내리는 모습이 마치 면사포 같다고 해서 붙여진 이름이다. 그런데 미국에는 면사포 폭포라는 이름을 가진 폭포가 20개 이상 있다. 캐나다 쪽에 있는 폭포는 말굽, 편자 모양으로생긴 Horseshoe Falls인데 미국쪽에 있는 폭포보다 폭이 두배 이상이나 된다.

나이애가라 폭포는 보는 방향에 따라서 느낌이 무척 다른데 미국 쪽에서 볼 때, 캐나다 쪽에서 볼 때, 폭포 위쪽에서 볼 때와 폭포 아래쪽으로 내려가서 볼 때 제각기 다른모습과 느낌을 준다. 특히 폭포를 아래에서 위로 올려다보면 정말 장관인데 마치 하늘에서 물이 쏟아지는 것처럼 보이기도 한다.

나이애가라 폭포를 배경으로하는 영화도 여러개 만들어 졌는데, 그 중에서 마릴린 먼로가 주연한 'Niagara'라는 영화 때문에 1950년대에는 신혼 여행지로서 인기가 있는 곳이었다. 그러나 요즘에는 신혼 여행지는 아니지만 Niagara 폭포를 찾는 방문객의 수는 늘어나고 있는 추세이며 연간 1,000만명 이상 이 곳을 찾고있다.

가끔씩 위험하고 무모한 모험을 시도하는 사람들도 있지만 대부분 익사하거나 심하게 다쳤을 뿐 성공한 사람들은 많지 않았으며, 도전해서 살아 남았다고 하더라도 법을 위반했기 때문에 많은 벌금을 물어야 한다.

나이애가라 폭포 지역에는 배를 타고 다닐 수 있는 유람선들도 많고, 고속 제트보트를 탈 수도 있다. 차량 여행은 물론이며 헬리콥터를 타고 폭포 위를 날아다니면서 관광을 할 수도 있다. 또한 폭포 인근지역에는 여러 개의 공원과 섬, 수십 개의 역사적 장소들이 있으며 낚시도 할 수 있다.




▲나이애가라 폭포 상류

▲레인보우 브리지
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▲온타리오 호수

▲나이애가라 월풀


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